Pic: AP.

In late 2010, the Thai Ministry of Justice and the Ministry of Information and Communications Technology (MICT) launched the so-called ‘cyber scout’ program aimed to recruit students and young people to monitor online content that could be deemed potentially offensive, especially to Thailand’s monarchy. Now, the military junta is re-introducing the project.

Its originally stated objectives were:

Objectives of the project

1. To create a Cyber Scout volunteer network [...] that observes [...] [online] behavior that is deemed a threat to national security and to defend and protect the royal institution.

2. To collect the work of the Cyber Scout volunteers.

3. To set up a network of Cyber Scout volunteers to contact.

4. To promote the moral and ethics with the help of the volunteers, to ensure the correct behavior, build reconciliation and awareness towards the use of information with regard to morality and safety of individuals in society.

5. To promote and support to various sectors of society to careful and responsible usage of information technology. [...]

Taken from: “Cyber Scout Seminar Schedule, December 20-21″, Ministry of Justice Thailand, ca. December 2010

That year, the government of then Prime Minister Abhisit Vejjajiva blocked a record 45,357 URLs under the 2007 Computer Crimes Act, according to a study by Thammasat University. Of these, 39,115 were blocked because they were deemed offensive to the monarchy – lèse majesté – a criminal offense punishable by up to 15 years in prison. This marked a significant crackdown on alleged anti-monarchy dissent, especially after the bloody dispersal of the anti-government red shirt protests earlier in 2010.

A couple of months later, we got to see a glimpse of the inner workings of the project when one ‘cyber scout’ spoke to AFP:

He explained that if he finds comments deemed offensive to the king he plans to contact the person who posted them to first to warn them and give them a chance to change their views, before informing officials. “Not many people know about the project. They may think they’re talking to a friend because I don’t tell them I’m a cyber scout,” he said. “I feel I am doing an important job. I can give back to the country.”

Thai ‘cyber scouts’ patrol web for royal insults“, Agence France-Presse, May 11, 2011

It was clear that the government back then was trying to introduce an online society of snitchers against a perceived threat – not unlike the namesake Village Scouts back in the 1970s that were battling against communist threats, both real and perceived. Eventually, the ‘cyber scout’-project vanished into obscurity.

Fast forward four years, a change of government, a few protests, one major (enforced) political deadlock and a military coup later. The military junta is now reviving the ‘cyber scout’-initiative, according to the Thai government news outlet:

กระทรวงไอซีที เตรียมลงนามความร่วมมือสถานศึกษา 200 แห่ง สร้างแกนนำลูกเสือไซเบอร์ให้กับเด็กนักเรียน อาจารย์และบุคคลากรในสถานศึกษา ช่วยกันสอดส่องดูแลภัยอันตรายและเฝ้าระวังข้อมูลข่าวสารที่เป็นภัยออนไลน์ทุกประเภท

The Ministry of Information and Communications Technology is making preparation for a cooperation with 200 schools in order to create ‘Tiger Cyber Scouts’ so that students, teachers and school personnel help monitor all kinds of dangerous information online.

นาง เมธินี เทพมณี ปลัดกระทรวง เทคโนโลยีสารสนเทศและการสื่อสาร เปิดเผยว่า วันที่ 26 – 29 สิงหาคมนี้ กระทรวงไอซีทีจะลงนามบันทึกข้อตกลงความร่วมมือกับสถานศึกษาทั่วประเทศ (…) เพื่อทำหน้าที่สร้างความรู้ ความเข้าใจ และความตระหนักในการใช้ ICT อย่างสร้างสรรค์ มีคุณธรรมจริยธรรม มีวิจารณญาน (…)

Ms. Manthinee Thepmanee, permanent secretary at the MICT said that between August 26 – 29, the MICT will sign cooperations with 200 schools nationwide (…) in order to build knowledge, understanding and raise awareness of using information and communication technology constructively, with moral and ethical judgement (…)

เพื่อที่จะช่วยกันสอดส่องดูแลภัยอันตราย และเฝ้าระวังข้อมูลข่าวสารที่เป็นภัยต่อสถาบัน รวมถึงความมั่นคงของประเทศ (…) และใช้งานข้อมูลข่าวสารบนโลกออนไลน์อย่างเหมาะสม และสร้างสรรค์ตั้งแต่รุ่นเยาวชน ตลอดจนเพื่อเป็นเครือข่ายขยายผลการใช้งานเทคโนโลยีอย่างถูกวิธี

[The objectives are] to jointly observe threats and monitor informations that are dangerous to the [monarchy] institution [and] national security, (…) to handle online information appropriately, as well as to incite to youth [with that knowledge] so that they will use technology the right way.

เนื่องจาก ภัยคุกคามจากเทคโนโลยีสารสนเทศและการสื่อในปัจจุบัน โดยเฉพาะอินเทอร์เน็ต ทั้งการให้หรือรับข้อมูลข่าวสารที่บิดเบือน การเผยแพร่ และเข้าถึงข้อมูลที่มีลักษณะหมิ่นเหม่ต่อการหมิ่นสถาบันเบื้องสูง การเผยแพร่ภาพลามก อนาจาร ถือเป็นเรื่องสำคัญที่ผู้ใช้งาน และสังคมออนไลน์จำเป็นจะต้องให้ความสำคัญในการคัดกรองหรือเลือกที่จะเข้าถึง

Apart from the dangers coming from information technology and media today – especially from the internet – that receives or transmits information that distorts, circulates and gives access to information of defaming character to the higher [royal] institution, the circulation of pornography is another important issue that our staff and the online community should be monitoring and regulating access [more].

ไอซีที เตรียมลงนามความร่วมมือสถานศึกษา 200 แห่ง สร้างแกนนำลูกเสือไซเบอร์ให้ช่วยกันสอดส่องดูแลภัยอันตรายและเฝ้าระวังข้อมูลข่าวสารที่เป็นภัยออนไลน์ทุกประเภท“, National News Bureau of Thailand, August 6, 2014 – translation by me

This reads almost like carbon copy of the original ‘cyber scout’-project from four years ago – with the notable difference that there is a military junta now in charge of Thailand and it has repeatedly shown in the past months that it will not tolerate criticism or dissent, as it has imposed strict censorship measures on the media and warned social media users against posting or sharing anti-coup messages.  Reportedly over 200 websites have been blocked since the coup and recently the junta has bizarrely banned the sale of a computer game where you can play the role of a military junta.

Previously, the Royal Thai National Police offered 500 Baht ($15) to anyone providing information on anti-coup protesters and now, more worryingly, the military junta is reinstating state-sponsored cyber vigilantism, especially towards lèse majesté-related cases, while teaching school children early on what the junta thinks is right or wrong.

________________________
About the author:
Saksith Saiyasombut blogs about Thai politics and current affairs since 2010 and works as freelance foreign TV correspondent. Read his full bio on about.me/saksith.