Suthep let the cat out of the bag at the weekend. The Bangkok Post with the headline “Suthep in talks with Prayuth ‘since 2010’”

Mr Suthep broke his silence at a fund-raising dinner on Saturday night at the Pacific Club in Bangkok.

He said he chats regularly to Gen Prayuth and his team via the Line chat app.

Before martial law was declared, Gen Prayuth told me ‘Khun Suthep and your masses of PDRC supporters are too exhausted. It’s now the duty of the army to take over the task’, ” Mr Suthep said.

He had consulted Gen Prayuth since the 2010 political unrest on how to root out the so-called Thaksin regime and join hands to reform the country, fight corruption and dissolve colour-coded politics that divided Thais.

We spent almost 1.4 billion baht on our movement over the past six months. Of the money, 400 million came from the families and allies of protest leaders. Another 1 billion baht was from cash donations from our supporters,” the PDRC leader said.

Over the past months, the military was aware of the PDRC’s objectives as the group stepped up pressure on civil servants and soldiers to join the movement, he said.

The military had adopted several PDRC proposals such as measures to help farmers. He called on his supporters to back the military.

BP: A few issues here.

1. That is a lot of money. Kan of SIU estimated 5 million baht a day in December last year which was before the Bangkok shutdown where PDRC greatly expanded their operations. Once you calculate the time the PDRC spent protesting at multiple sites (where the cost would have been in excess of 10 million baht a day), thousands of guards etc, then 1.4 billion baht actually sounds about right.

2. The Bangkok Post, as it is in English, is not a widely read paper in Thailand so just because the story appeared in the Bangkok Post does not mean the story will be widely read. However, multiple papers have picked up on the story citing the Bangkok Post including Thai Post, Post Today, Prachachat, Khao Sod, ASTV Manager, Thai Rath, Channel 3 (although that was focused on the military denial) and Matichon amongst others.

It should be noted that Wassana of the Bangkok Post has confirmed that the Post sent a reporter to listen to Suthep speak and it was not based on some report or second hand).

3. Post Today (the sister language publication of the Bangkok Post and hence one assumes they are basing their story on the original Thai as Suthep would have spoken in Thai) has an excerpt with the English translation by BP of their article:

Before martial law was declared by the military he [Prayuth] told me that Khun Suthep and the PDRC masses are very tired. From now on, it is the duty of the military to take over” ( “ก่อนที่จะมีการประกาศกฏอัยการศึกของกองทัพ ท่าน(ประยุทธ์) ก็บอกผมว่า คุณสุเทพและมวลมหาเหนื่อยมามากแล้ว ต่อจากนี้ไป จะเป็นภาระหน้าที่ของกองทัพ ที่จะรับไม้ต่อ”).

Then there is one other crucial detail that seemingly didn’t make it into the Bangkok Post article. Post Today continues:

“[I] ask all of us to help assist the work of the NCPO in advancing the reform of the country [and] solving corruption problems, [and] to give moral support [to the NCPO] because from now on once the honeymoon period ends, they will be confronted with pressure on many [issues]. The NCPO has taken over the work and the movement until the point that the proposals of the [PDRC] masses [and] they are ready to hear all [our] proposals and for us to have involvement in making proposals” ( “ขอให้พวกเราทุกคนช่วยกัน สนับสนุน การทำงานของ คสช. ในการก้าวไปสู่การปฏิรูปประเทศ แก้ไขปัญหาทุจริตคอรัปชั่น ให้กำลังใจ เพราะนับจากนี้ไป เมื่อหมด ฮันนีมูนพีเรียด คสช. ก็จะต้องเผชิญหากับแรงกดดันหลายๆอย่าง ที่ผ่านมา คสช. มารับสานต่อ งานและการเคลื่อนไหว ตลอดจนข้อเสนอของ มวลมหาประชาชน ซึ่งเขาพร้อมรับฟังข้อเสนอทุกอย่างและให้เราเข้าไปมีส่วนนำเสนอ”)

สุเทพกล่าวว่า นับจากนี้จะใช้ แปซิฟิคคลับ เป็น สถานที่ทำงาน พบปะ และ หารือ ข้อเสนอ แนวทาง ที่จะร่วมสนับสนุนทุกภาคส่วนนำไปสู่การปฏิรูปประเทศในด้านต่างๆ รวมทั้งจะมีการเดินสายไปรับฟังความเห็น เยี่ยมเยียน กปปส. ในต่างจังหวัดทุกพื้นที่ ในนามของมูลนิธิฯและเชิญชวนพี่น้องมวลมหาทุกคน มาร่วมกิจกรรมที่ไม่ใช่การเดินขบวนหรือการชุมนุม ( Suthep also stated that from now on that that [they] will use the Pacific Club as the workplace of the PDRC to discuss proposals, ways in order to support reform of the country in various aspects including listening for opinions and visiting the PDRC masses in each area of each provinces in the name of the foundation and inviting all of the PDRC masses to join in all activities which are not protest movement).

BP: That Suthep* had military backers has been known since last year – see this post here – but this is an on-the-record confirmation of this. In the immediate term, it is unlikely to matter much as there are not any protests, but if (as expected) Prayuth becomes PM and later this year we eventually get relaxing of political gathering restrictions then expect to hear Suthep’s own words repeated by those opposed to the coup. Suthep has essentially confirmed that he was part of a conspiracy to overthrow the government and directly implicates Prayuth in this.

So no breach of the prohibition on political gatherings of more then five people?

4. On this a political column in ASTV Manager noted as summarized below (summary only remember!):

This news will make Prayuth and the NCPO be unable to sit down and Col. Winthai was quickly dispatched to explain. He stated that it could have been a mistake with the news (เป็นข่าวที่คลาดเคลื่อน), but admitted there had been contact between Prayuth and the PDRC at the behest of the Yingluck government. At the end, Col. Winthai expressed an opinion that Prayuth was very dissatisfied with the news [provided] by Suthep and that viewed everything in the country was going well and that he should not have come out to say this (แน่นอนว่าข่าวนี้ย่อมต้องทำให้ คสช.และ พล.อ.ประยุทธ์ จันทร์โอชา นั่งไม่ติด โดยรีบสั่งการให้รองโฆษกกองทัพบก พอ.วินธัย สุวารี ออกมาชี้แจงว่า เป็นข่าวที่คลาดเคลื่อน แต่ยอมรับว่าการติดต่อจะมีในลักษณะที่ได้รับมอบหมายจากฝ่ายรัฐบาล (ยิ่งลักษณ์ ชินวัตร) ในฐานะฝ่ายความมั่นคงที่ต้องหาทางให้ทุกฝ่ายได้พูดคุยกันบนพื้นฐานทางกฎหมาย แต่ก็ไม่เคยสำเร็จ แต่ตอนท้ายของคำพูด พ.อ.วินธัย ได้แสดงให้เห็นว่า พล.อ.ประยุทธ์ไม่พอใจต่อการให้ข่าวดังกล่าวของ สุเทพ เทือกสุบรรณ เป็นอย่างมาก โดยเห็นว่าทุกอย่างในบ้านเมืองกำลังไปได้ดี ไม่น่าจะออกมาพูดแบบนี้)

What needs to be looked at is this is a sensitive matter. What can be guaranteed is that the Thaksinites and the reds who are quiet now, but it is believed that they won’t be still for sure. They will use this issue for political purposes for sure. It is also important that this news is in a foreign language so will quickly spread to foreign countries and cause damage to the NCPO especially for Prayuth and it may be understood by ordinary people that there was a plan; not a out for a deadlock that happened suddenly ( ที่น่าจับตาก็คือ เรื่องแบบนี้เป็นเรื่องอ่อนไหว ที่รับรองว่าฝ่ายระบอบทักษิณและมวลชนเสื้อแดงที่เวลานี้กำลังกบดานเงียบ แต่เชื่อว่ายังไม่หยุดงานใต้ดินแน่ จะต้องนำไปขยายผลทางใดทางหนึ่งอย่างแน่นอน และที่สำคัญรายงานข่าวชิ้นนี้เผยแพร่เป็นภาษาต่างประเทศ มีการส่งต่อไปถึงต่างประเทศได้อย่างรวดเร็วย่อมต้องเกิดความเสียหายต่อคณะรักษาความสงบแห่งชาติ (คสช.) โดยเฉพาะ พล.อ.ประยุทธ์ จันทร์โอชา ที่อาจทำให้คนทั่วไปมีความเข้าใจว่า “มีการวางแผนล่วงหน้า” มาก่อน ไม่ใช่เป็นการตัดสินใจผ่าทางตันให้แก่บ้านเมืองอย่างกะทันหัน)

At the same time, it can be observed by the explanation by Col. Winthai by referring to it being a mistake, he didn’t directly/properly deny it and saying that the country is good now and Suthep shouldn’t have said this, the meaning it gives is that there is a partial truth to it, but not completely and it is confusing why he said it now (ขณะเดียวกัน หากสังเกตให้ดีคำพูดคำชี้แจงของ พ.อ.วินธัย สุวารี ก็บอกว่าเป็นข่าวคลาดเคลื่อน ไม่ได้ปฏิเสธอย่างสิ้นเชิง และยังบอกว่า บ้านเมืองกำลังไปได้ดี สุเทพ เทือกสุบรรณ ไม่น่าออกมาพูดแบบนี้ ความหมายแบบนี้ก็คือมันก็มีส่วนจริง แต่จริงไม่หมด และงงว่าทำไมถึงต้องพูดตอนนี้)

BP: See Saksith’s post for more details on the junta denial, but BP’s impression was the same as ASTV. It really was more of disappointment that Suthep had said it than outrage over the telling of a lie. As if Suthep was saying something true he shouldn’t….

5. Suthep is the only on-the-record source and he has not issued a denial saying he was misquoted. Actually, Krungthep Turakit yesterday quotes a PDRC source as stating in relation to the news that Prayuth and Suthep had been speaking on chat app Line, some PDRC leaders admitted this was true, but it was not limited just to Line and there were also telephone calls as well ( ส่วนกระแสข่าวที่พล.อ.ประยุทธ จันทร์โอชา ผบ.ทบ. และหัวหน้าคณะคสช. มีการพูดคุยกับนายสุเทพ เป็นการส่วนตัวในไลน์นั้น แกนนำกปปส.บางส่วนยอมรับว่ามีการพูดคุยจริง ไม่ใช้เฉพาะผ่านไลน์เท่านั้น แต่ยังมีการใช้โทรศัพท์พูดคุยกันด้วย). Thai Post yesterday also has a similar quote from a PDRC source.

BP: So why now? It is a fundraiser so clearly Suthep is still wanting to push for money and talk up the role of the PDRC, but we are talking pocket change in the scheme of things. Those in the know who are the big sponsors would know this already and didn’t need Suthep to say in front of 70 people. A shot across the bow of the junta? Suthep does have backers, but he has put in a lot of his money and so he and his allies need to be rewarded too.

Finally, WSJ :

Gen. Prayuth’s spokesman swiftly denied the report Monday, saying that the army chief hadn’t had any private exchanges with Mr. Suthep. Officials also leaked word that to local media that Gen. Prayuth was upset by Mr. Suthep’s remarks.

That’s not surprising. Mr. Suthep’s version of events takes the sheen off Gen. Prayuth’s attempts to portray himself as Thailand’s reluctant leader.

BP: Indeed.

*Corrected